Saturday, October 31, 2020
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Come la pandemia ha frantumato il sentiero degli Appalachi

Quando Kelsey Foster iniziò a percorrere l’Appalachian Trail all’inizio di marzo, si era lasciata alle spalle tutta la sua vita: il suo lavoro, il suo appartamento, la sua famiglia.

L’umore era ancora allegro quando le notizie sul coronavirus arrivarono agli escursionisti in quei primi giorni. “Ci sono state battute al riguardo, tipo” Hai lasciato la società al momento giusto “, ha detto la signora Foster. “‘Non c’è modo di social distanza meglio di essere uno zaino in spalla.'”

Ma alla fine del mese, l’Appalachian Trail Conservancy, l’organizzazione che guida la gestione del percorso, che attraversa 14 stati lungo il suo percorso di 2.190 miglia dalla Georgia al Maine, era sollecitando gli escursionisti stare lontano. Ha scatenato un esodo dal sentiero e un aspro dibattito su coloro che sono rimasti indietro.

Dopo settimane di lotte per decidere, la signora Foster alla fine tornò a casa, unendosi a milioni di altri americani che furono improvvisamente messi alla deriva mentre il coronavirus colpiva l’economia. Proprio mentre la stagione escursionistica annuale iniziava questa primavera, la pandemia ha devastato le città dei sentieri su e giù per la costa orientale, ha creato spaccature in una comunità affiatata e ha lasciato escursionisti, piccole imprese e i custodi del sentiero di fronte a domande quasi impossibili.

Lo zaino in spalla è ancora sicuro o mette in pericolo gli escursionisti e le città che visitano? Un ostello a cui è stato ordinato di chiudere serve ancora un escursionista nel bisogno? Cosa succede se l’escursionista rifiuta di indossare una maschera o l’ostello fallisce? E come gestite quasi 2.200 miglia di piste, servite da migliaia di volontari e aziende, supervisionate da un gruppo di parchi e agenzie di patchwork, nel mezzo di una pandemia?

Ufficialmente, il sentiero stesso non è chiuso. Ma l’accesso ad esso dipende dalla giurisdizione: lo Shenandoah National Park lo è chiuso, ad esempio, e il Servizio forestale degli Stati Uniti ha chiuso alcuni rifugi, punti di accesso e sentieri in linea con la guida locale. (Mercoledì, quando alcuni stati hanno iniziato ad alleviare gli ordini casalinghi, la tutela offerto un aggiornamento di sicurezza agli escursionisti diurni e notturni, pur chiedendo ai passanti di rimandare i loro viaggi.)

Sandra Marra, presidente della tutela, ha affermato che la richiesta di rimanere fuori pista non è stata presa alla leggera. Le infezioni stavano aumentando in tutto il paese – e i casi includevano impiegati dei servizi di parcheggio. I volontari che puliscono rifugi e abitazioni private non dispongono di dispositivi di protezione. C’era il timore che gli escursionisti potessero causare infezioni nelle città vulnerabili e un infortunio lungo il percorso poteva ulteriormente mettere a dura prova le risorse mediche.

E anche se l’escursionismo può sembrare un esercizio isolato, la signora Marra ha detto: “non puoi percorrere il sentiero per più di un giorno o due prima di camminare in città, strade, aziende e persone”. Normalmente, da 3.000 a 4.000 persone tentano di fare un’escursione – solo circa uno su quattro riesce – e 3 milioni di persone visitano parte del percorso ogni anno.

La signora Marra ha detto che la stragrande maggioranza degli escursionisti – coloro che cercano di completare l’intero percorso – ha accolto la richiesta di stare lontano. Ma alcune centinaia di escursionisti sono rimasti. “Si definiscono la resistenza”, ha detto.

Sui social media, dove la comunità di trail è di solito un’oasi di positività – molte storie di trail e consigli sull’attrezzatura e pochissima politica – il veleno ha iniziato a volare. Alcuni utenti hanno accusato gli escursionisti di mettere in pericolo egoisticamente altri; altri paragonarono le chiusure dei sentieri ai decreti fascisti.

Janet Major, 61 anni, che è rimasta sulla pista, ha dichiarato di aver subito un’ondata di “odio e minacce effettive di violenza” dopo che qualcuno l’ha accusata di essere un “spargitore”. Molti escursionisti hanno affermato che la disinformazione ha attraversato la comunità e che hanno intrapreso una battaglia quotidiana per contrastarla con informazioni accurate su chiusure e risorse.

Catturati tra proprietari di ostelli e “angeli della pista” come Odie Norman, che ogni anno viaggia su e giù per la pista nel suo scuolabus, intrecciando la comunità mentre compila un annuario per escursionisti. Il signor Norman, 37 anni, ha dichiarato di aver aiutato centinaia di escursionisti a scendere di pista quest’anno, e ha anche aiutato dozzine di altri rifornimenti a rimanere.

“Il mio cuore ha scelto di servire la comunità escursionistica e questo è su entrambi i lati della medaglia in questo momento”, ha detto. Altri angeli della pista hanno fornito l’equipaggiamento protettivo o addirittura hanno portato gli escursionisti nelle loro case per mettere in quarantena. Da allora il signor Norman è andato a vivere nella soffitta dei suoi genitori in Alabama. “L’andare sul mio autobus da una città all’altra non è congruente con quello che dovremmo fare in America”, ha detto.

Ha fatto domanda per l’aiuto del governo, ma si sta preparando per un brutale anno a venire. “Le piccole imprese lungo il percorso, uno dei tesori nazionali d’America, vengono ignorate”, ha detto. “Sono disposto a scommettere che vedremo chiudere il 50 percento degli ostelli lungo il percorso”.

L’Open Arms Hostel di Luray, in Virginia, normalmente ha centinaia di visitatori in primavera. Quest’anno, la proprietaria, Alison Coltrane, ha avuto un ospite tra il 6 aprile e il 14 maggio, rispettando il divieto della contea di alloggi a breve termine. La signora Coltrane, 55 anni, è stata in grado di ottenere un differimento di tre mesi sul suo mutuo, e per rimanere a galla, ha iniziato a consegnare la pizza per Domino di notte e lavorando 5 turni in un centro di distribuzione Walmart.

“Sono uno spettacolo per una donna”, ha detto. “È stato difficile. Mi mancano i miei escursionisti. “

Colin Gooder, proprietario del Gooder Grove Hostel di Franklin, nel New York, fu uno dei primi portatori di avvertimenti per gli escursionisti, anche prima di chiudere a metà marzo. Mentre la maggior parte degli escursionisti ha seguito la guida ufficiale, ha detto, alcuni sono stati offesi dal fatto che ha chiesto loro di prendere precauzioni e indossare maschere.

“C’era quasi una sottocultura di indignazione al riguardo”, ha detto. “La divisione che ha colpito tutta la società sta influenzando la società e la cultura degli Appalachian Trail”.

E ha detto che sebbene i suoi affari siano stati devastati – la sua richiesta di aiuti pubblici è in un limbo, e solo ora sta riaprendo con cautela secondo le linee guida statali – non si è pentito di aver lanciato un allarme precoce. “È difficile dire alla gente che qualcosa che avevano pianificato per anni, per i prossimi sei mesi della loro vita, è impossibile in questo momento”, ha detto. “Non sparare al messaggero.”

Alcuni ostelli hanno cercato di continuare a servire gli escursionisti. David Magee, il proprietario della Stazione a 19E a Roan Mountain, Tennessee, ha dichiarato di aver bloccato escursionisti dall’Europa e dalle Hawaii.

“Cosa faccio? Chiudi e vai a casa mentre ho questi escursionisti sporchi qui? ” Egli ha detto. “Non posso voltare le spalle agli escursionisti.”

“È una scelta difficile, è come se non ci fosse una buona risposta”, ha detto.

Molti escursionisti, dentro e fuori il sentiero, hanno suggerito che non c’era una risposta giusta per tutti. Persino coloro che non erano d’accordo con la decisione del conservatore affermarono di aver rispettato l’organizzazione e di aver compreso la logica dei suoi leader.

“Hanno dovuto coprirsi e fare qualcosa”, ha detto una passante che ha chiesto di seguire il suo nome di pista, Caboose, per evitare il contraccolpo che alcuni escursionisti hanno vissuto. “La domanda che tutti si pongono è: cosa potrebbe fare l’A.C. hanno fatto in modo che potessimo avere ancora gli escursionisti e avere ancora le distanze. Non lo so.”

Alla fine, ha detto, lei e sua sorella hanno deciso di iniziare le escursioni questo mese. “Lo stiamo facendo per noi”, ha detto.

David Chandler, un passante di 39 anni, ha affermato che la maggior parte degli escursionisti che ha incontrato è rimasto per “un viaggio spirituale” e cercava di agire responsabilmente indossando maschere nelle città e riducendo al minimo il tempo libero. “Nessuno qui fuori vuole violare la legge federale. Vogliamo passeggiare per i parchi ”, ha detto da un ostello vicino a Pearisburg, in Virginia.

Gli escursionisti hanno descritto l’esperienza della pista quest’anno come a volte in movimento, a volte snervante e spesso stranamente silenziosa. “Ci sono molti escursionisti diurni e qualche sezione lunga e passanti, ma i sentieri sembrano vuoti”, ha detto un escursionista che va da Triton. “Agli orsi non sembra importare.”

Ma mentre può essere un sollievo trovare posto in un rifugio alla fine della giornata, molti escursionisti mancano anche di formare legami con altri che viaggiano nelle loro “bolle”. Trail Days, il festival di Damasco, in Virginia, che attira decine di migliaia di persone ogni orecchio, è stato cancellato. Per molti che sono tornati a casa o non hanno mai iniziato quest’anno, un percorso svuotato dagli escursionisti è stato prosciugato dalla generosa comunità e dalla “magia della pista” che stavano cercando.

Mark Waligora, 51 anni, aveva lasciato il suo lavoro di quasi tre decenni per percorrere il sentiero, “rifocalizzarsi di nuovo con le persone ed essere più connesso con la natura”. La pandemia ha distrutto i suoi piani. Col passare delle settimane, si rese conto che oltre ai rischi per la sicurezza, “non sarebbe stata l’esperienza che desideravo, avendo tutte queste persone internazionali di ogni estrazione sociale e di tutti i grandi stati”.

Tuttavia, ha detto che non avrebbe giudicato le persone che hanno continuato. “Vorrei che le persone ascoltassero l’A.C., ma se le persone decidessero di rimanere, allora spero che siano al sicuro. Personalmente, non so cosa credere, cosa è giusto o sbagliato in relazione a Covid “, ha detto.

“Fai un’escursione la tua escursione, sai?”

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