Thursday, October 29, 2020
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Come si mantiene la dignità per i morti in una pandemia?

Nick Farenga si trovava in mezzo alle borse del corpo in un rimorchio refrigerato a 18 ruote presso il New York-Presbyterian Hospital / Columbia University Medical Center di Manhattan. “Questo è lui”, ha detto un impiegato dell’ospedale, indicando una sacca bianca tra le circa 40 altre distese su piattaforme di legno che assomigliavano in fretta a letti a castello costruiti. Come regista funebre nel Bronx, Farenga ha trascorso due mesi in prima linea nel Covid-19, raccogliendo dozzine di corpi. Eppure in qualche modo, fino a quel giorno di fine aprile, era sfuggito al dolore di recuperare il corpo di qualcuno che amava. Philip Foglia era l’ex allenatore della Little League di Farenga. Lui e suo fratello Sal giocavano a baseball con i figli di Foglia; le famiglie vivevano a pochi isolati di distanza; i loro padri erano amici da molto tempo.

Nel trailer, Farenga si accovacciò accanto a una piattaforma inferiore. Con la mano guantata, tirò le doppie cerniere lungo la sacca del corpo fino alla vita di Foglia dove le sue mani erano piegate. Farenga controllò il braccialetto identificativo dell’ospedale prima di tirare le cerniere verso l’alto.

“Oh, Phil”, disse con voce sommessa quando vide la faccia del suo ex allenatore. Per gran parte della sua carriera, Foglia, che aveva 69 anni, è stato avvocato per i governi di città, stato e federali, indagando e perseguendo la corruzione pubblica. Farenga sapeva che Foglia era in ospedale da più di un mese, la maggior parte del tempo con un ventilatore. Diversi giorni prima, è stato trasferito fuori dall’I.C.U. Ma poi un’infezione lo fece arretrare e un altro, fino a quando il suo cuore non cedette.

Nella roulotte, Farenga, con indosso una maschera N-95 e un abito medico, avvolse le braccia attorno a Foglia e alla borsa del corpo e lo sollevò su una barella per portarlo a casa del funerale.

Dalla metà di marzo, circa 200 corpi – rispetto a circa 55 in un tipico periodo di due mesi – sono entrati dalle porte posteriori della Funeral Home dei fratelli Farenga, un edificio di mattoni che un tempo era un panificio nel quartiere Allerton nel Bronx. Farenga, 34 anni, è proprietario dell’azienda, che comprende una casa funeraria più piccola a Yonkers, con suo fratello maggiore, Sal, 40 anni. I corpi provengono da case di cura, appartamenti e case e da rimorchi refrigerati degli ospedali.

Furono organizzati i veicoli di NewYork-Presbyterian. Altri, specialmente nelle prime settimane della pandemia, hanno svelato il caos della morte di massa. All’inizio di aprile, Sal entrò in una roulotte con 92 corpi – il doppio del numero che aveva visto altrove – coprendo il pavimento e ammucchiati tre in alto, alcuni a faccia in giù. Non c’era spazio per muoversi, tanto meno ruota in una barella. Per trovare i tre corpi che stava cercando, Sal dovette rotolare un corpo dall’altro, ancora e ancora. E quando non riusciva ancora a individuare l’ultimo, quello di una donna anziana la cui famiglia aveva chiamato il funerale una settimana prima, il personale dell’ospedale ha estratto 15 cadaveri dal rimorchio. Sal finalmente la trovò in fondo a una pila di tre.

“Deve esserci un po ‘di dignità in questo, altrimenti potrei anche essere un ciarlatano”, mi disse Sal al telefono una sera a fine aprile.

L’assistenza alla morte a New York City era complicata anche prima della pandemia di coronavirus. Gli immobili sono costosi, quindi le case funerarie sono spesso piccole e non hanno capacità di stoccaggio significative. E le leggi funebri dello stato sono tra le più severe del Paese, afferma Tanya Marsh, professore alla Wake Forest University School of Law, specializzata in funerali e legge cimiteriale. Tra le altre normative c’è quella che richiede che solo un professionista funebre autorizzato possa condurre un corpo in una tomba o in un crematorio. (Il governatore Andrew Cuomo ha revocato tale limitazione durante la pandemia per consentire ai direttori di pompe funebri di nominare il personale per farlo).

Nell’intera area metropolitana di New York City, ci sono solo cinque crematori – la città di Buffalo ne ha sei – uno dei numeri più bassi pro capite di qualsiasi città degli Stati Uniti, afferma David Fleming, direttore legislativo della New York State Association dei cimiteri. E sebbene il tasso di mortalità sia rallentato, i crematori di New York City continuano a correre 24 ore su 24 e il portafoglio di cadaveri di città in attesa di essere cremati ha raggiunto i 3.400. Invece di essere in grado di ottenere uno spazio di sepoltura o di cremazione in uno o due giorni, i Farengas e gli altri direttori di funerali di New York City hanno dovuto aspettare fino a un mese per le cremazioni; due settimane per le sepolture.

Per conservare i corpi fino a quando le fessure non fossero disponibili, Nick e Sal trasformarono due stanze in obitori improvvisati: lo showroom della bara e una delle cappelle della casa funeraria, che di solito ospita 40 persone. Nella cappella, il personale ha spostato la maggior parte delle sedie, ha impostato la temperatura a 55 gradi e acceso il deumidificatore. Ora possono immagazzinare 35 corpi contemporaneamente nella stanza. Alcuni sono imbalsamati e giacciono all’interno di una bara, i coperchi si aprono per prevenire la muffa e per mantenere il corpo fresco, in attesa di un funerale a scrigno aperto o osservazione. Altri sono in cofanetti chiusi, pronti per il cimitero. I corpi giacciono su barelle, sistemati su due sedie, chiusi con una cerniera in borse per il corpo, drappeggiati con lenzuola e coperte, in attesa di scrigni. Altri sono in semplici scatole di pino o cartone per la cremazione. Sal dice che ne manterrà il maggior numero possibile durante la pandemia, con un avvertimento: “Se devo mettere un corpo sul pavimento, sto chiudendo”.

A metà aprile, Nick e Sal ricevettero un po ‘di sollievo dallo straripamento quando i colleghi di un funerale vicino a Binghamton, New York, dove i fratelli internati dopo la scuola mortuaria, li raggiunsero. Poiché quella struttura non aveva i tempi di attesa dei crematori di New York City, il personale ha offerto, con il permesso delle famiglie, di portare regolarmente furgoni di cadaveri nei loro crematori. Il primo gruppo di corpi partì per il viaggio di tre ore a metà aprile. Da allora, ci sono stati altri tre viaggi, per un totale di 40 corpi. I Farengas ora hanno spazio per i nuovi arrivati.

Sal è il anima antica della famiglia Farenga, quella che porta al collo la medaglia miracolosa di suo nonno, un simbolo cattolico inteso a conferire grazia a chi lo indossa. (Nick indossa i tag del cane di suo nonno durante la Seconda Guerra Mondiale, che secondo lui si sono sentiti cupamente rilevanti adesso.) Sal è anche preoccupato per la famiglia: “Un uomo italiano di 80 anni in un corpo di 40 anni”, sua madre, Rosemarie, dice. Su una scrivania dell’ufficio che Sal condivide con Nick, i fogli impilati siedono accanto a un pacchetto di Marlboros di Sal e una serie di cravatte nere. Le scarpe eleganti di Nick giacciono sul pavimento, insieme ai pantaloni stropicciati di Sal, decollati in fretta dopo un funerale e prima che dovesse raccogliere altri corpi.

Sal e Nick sono la quinta generazione di Farengas a possedere e gestire la casa funeraria di famiglia, che a 124 anni è una delle più antiche di New York City. (Il loro trisavolo aprì la prima casa funeraria della famiglia a Little Italy nel 1896, e sua moglie divenne una delle prime donne becchino nello stato.) Il padre dei fratelli, Sal Sr., e Rosemarie non tentarono di coinvolgono i loro figli nella loro attività (la figlia possiede un’azienda di toelettatura per cani). Li hanno spinti ad andare al college e prendere in considerazione varie carriere. Se non hai un cuore per questo lavoro, disse loro, non appartieni qui. Ma Sal Jr. è arrivato a credere a ciò che faceva suo padre: gestiscono un’azienda, ma con la missione di prendersi cura dei morti e delle famiglie lasciate con dignità. Nick, il fratello più ribelle che inizialmente ha resistito all’idea di poter andare in campo, è stato licenziato da suo padre quando era un adolescente per non aver dato tutto quando ha lavato i pavimenti e lucidato le maniglie delle porte della casa funeraria. Ma anche allora, è stato commosso dal duro lavoro del personale per aiutare le famiglie nei momenti più bui del dolore.

Per anni Sal e Nick, e il padre prima di loro, erano orgogliosi di non aver mai rifiutato una famiglia perché mancava di spazio. Quindi, il 1 ° aprile, appena 10 giorni dopo l’entrata in vigore dell’ordine statale di domicilio di Cuomo, una donna di nome Sal disse che sua madre era morta in una casa di cura dove c’erano diversi casi Covid-19. Le morti per Covid-19 confermate da New York City avevano raggiunto quasi 600 al giorno e presto il tasso di mortalità della città sarebbe stato sei volte il numero normale. La famiglia voleva una cremazione. Ma la casa di cura non poteva più trattenere il corpo. Sal sapeva che era stato eseguito il backup dei crematori. E la sua casa funebre era fuori dallo spazio refrigerato. “Non posso prenderla in questo momento”, ha detto Sal alla figlia. “Non sono sicuro di quando possiamo.” Odiava il suono delle sue stesse parole.

Le cose sono peggiorate da lì. Le telefonate provenivano dal Bronx, che ha il più alto tasso di infezione da coronavirus pro capite in città, ma anche da Brooklyn, Queens, Manhattan, New Jersey e Pennsylvania. Il telefono squillava così spesso – fino a 100 volte al giorno – che il personale non riusciva a tenere il passo; hanno fatto chiamare il servizio di risposta. Quando Sal ha richiamato, alcune persone hanno chiesto: avevano già provato altre 20 case funebri. Altri sembravano rassegnati; non si aspettavano più di sentire sì. Ti preghiamo di richiamare tra un paio di giorni se non hai fortuna altrove, direbbe Sal. Se una persona cara è morta a casa e i fratelli non avevano spazio, a volte Nick suggeriva alla famiglia di permettere all’ufficio del medico legale di mantenere il corpo fino a liberare spazio. A un certo punto, Nick e Sal hanno detto di no a 50 famiglie al giorno per due giorni. Alla fine di aprile si erano allontanati più di 200.

La pandemia stava vanificando la decennale promessa dell’industria funebre americana. Ci aspettiamo che la cura della morte sia efficiente, ordinata e igienizzata. I direttori di pompe funebri arrivano non appena chiamiamo. Rimuovono i corpi in modo rapido e discreto. Invece, Nick e Sal semplicemente non potevano soddisfare la necessità, anche lavorando sei e sette giorni alla settimana, 15 e 16 ore al giorno. Erano a corto di personale: uno dei loro dirigenti funebri, che aveva subito un intervento al cuore non molto tempo fa, stava congedandosi. Un altro testato positivo per Covid-19 alla fine di marzo e non è tornato al lavoro. Insieme all’assunzione temporanea di un direttore funebre che si era ritirato dal campo, Sal e Nick si affidarono al loro dipendente Gabby Carrea, 24 anni, che ricevette la licenza di direttore funebre solo due anni fa.

Di solito, un direttore funebre cerca di prendersi cura di ogni famiglia dalla prima chiamata alla disposizione finale del corpo in un cimitero o in un crematorio. Ma ora Nick e Sal hanno riorganizzato i compiti. Nick, più esperto di tecnologia e migliore al telefono, aiuta le famiglie a pianificare funerali, cremazioni e sepolture, facendo la maggior parte a distanza: invia scartoffie il più elettronicamente possibile, insieme a foto di cofanetti e urne. Spiega che i funerali e le visite ora sono limitati a un’ora e 10 persone in lutto. Anche nei cimiteri sono consentite solo 10 persone, o talvolta meno. E a un certo punto, le famiglie non possono nemmeno lasciare la macchina. I crematori vietano anche ai propri cari di entrare e tenere servizi. Nick e Sal fanno male a non soddisfare le aspettative dei loro clienti – e le proprie – di facilitare rituali di lutto vecchi di generazioni con i molti accorgimenti che aiutano a definire così tanti funerali. I pallbearers, gli uscieri, i ricevimenti e le folle se ne sono andati tutti. Rimangono i biglietti di preghiera, i carri funebri, i cofanetti costosi e i fiori. “Il mio impegno è sempre quello di avere una famiglia come vogliono”, mi ha detto Nick. “Non è ciò che è sbagliato e giusto nel modo in cui ricordi una vita. Per me è “Come posso farlo accadere?” Tutte queste restrizioni e dire alla gente “no” va contro ogni fibra del mio essere. “

Alcuni direttori di funerali hanno detto a Sal che è pazzo di continuare a imbalsamare. Sebbene i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie affermino che va bene, con precauzioni, imbalsamare durante la pandemia, l’Organizzazione mondiale della sanità sconsiglia. Non è chiaro per quanto tempo il virus può vivere nel naso e nella bocca di una persona appena morta, e c’è la preoccupazione che possa sfuggire ai polmoni se un corpo morto viene spinto. Sal è imperterrito. Durante ogni procedura, indossa un abito Tyvek, un copricapo, guanti, una visiera e una maschera N-95. Spruzza anche il naso, la bocca e gli occhi del cadavere con un disinfettante e copre il viso con carta imbevuta di alcol. Successivamente, durante il processo di imbalsamazione di 90 minuti, lava il corpo e sposta gli arti per allentare il rigor mortis, prima di pompare una miscela di formaldeide e altri prodotti chimici attraverso un’arteria e drenare il corpo di sangue attraverso una vena.

Ultimamente, tuttavia, il personale è stato pericolosamente a corto di dispositivi di protezione individuale. Un sabato pomeriggio, dopo aver imbalsamato un uomo di 51 anni e una donna di 80 anni, Sal indicò un punto sulla sua maschera. Ci aveva tracciato tre piccoli punti, segnando i tre giorni consecutivi che lo indossava.

Come il Bronx è cambiato nel corso delle generazioni, così come i clienti dei Farengas – oltre alle famiglie italiane, irlandesi e portoricane, Nick e Sal lavorano con famiglie albanesi, guiane, nigeriane, indiane e vietnamite. I fratelli sanno tutto del risveglio irlandese e dei grandi funerali italiani, ma anche che gli albanesi a volte spediscono la casa morta, per essere sepolti nel loro terreno ancestrale. Molti indù, sikh e buddisti tengono cerimonie ai crematori dove testimoniano che il corpo è stato posto nella storta, come sono noti i forni di cremazione.

Questo è ciò che la famiglia di Kam Johal avrebbe fatto in genere durante un funerale. I suoi genitori sono Sikh e vivevano a pochi isolati dai Fratelli Farenga. Anni fa, al college, ha lavorato come segretaria per Sal Sr. Poi, il 27 marzo, Kam, che ha 49 anni e la più grande delle cinque sorelle, ha dovuto chiamare la casa funeraria per conto della sua famiglia. Suo padre, Paramjit Singh Purewal, 74 anni, è morto il giorno prima.

All’inizio di quella settimana, quando suo padre soffriva di febbre e tosse dolorosa, la sorella più giovane di Kam, Narinder, che ha 34 anni e vive nell’appartamento sopra i suoi genitori, ha chiesto un’ambulanza. L’E.M.T. ha detto che era più sicuro stare a casa. Ma i sintomi continuarono e poi peggiorarono: ebbe difficoltà a respirare; il suo livello di saturazione di ossigeno, misurato da Narinder con un pulsossimetro, era basso. Dopo aver parlato con un medico, Narinder chiamò di nuovo il 911. Le è stato detto da un E.M.T. che non poteva andare con suo padre. Così invece Paramjit camminò verso il marciapiede con lei prima di salire sull’ambulanza, portando il suo telefono, una stampa delle sue informazioni mediche e il suo bastone. Narinder rimase indietro per prendersi cura di sua madre, Gurmit Kaur, che stava anche lottando con i sintomi di Covid-19.

Al pronto soccorso, gli operatori sanitari hanno avuto difficoltà a comunicare con Paramjit. Originario del Punjab, è emigrato in Inghilterra a 15 anni prima di venire negli Stati Uniti nel 1980; L’inglese era la sua seconda lingua e l’udito non riusciva. Il personale chiamava periodicamente la famiglia per chiedere aiuto, anche quando cercavano di farlo entrare nello stomaco, noto come proning, per aumentare l’ossigeno nei polmoni. Sua moglie, Gurmit, 68 anni, nel frattempo si stava ammalando. La notte in cui suo marito andò in ospedale, ebbe la febbre e iniziò a vomitare. Narinder la trovò sul pavimento nel cuore della notte, essendo caduta dal letto.

La mattina dopo, Narinder, insieme a Kam, che era il procuratore sanitario dei suoi genitori, fece piani per mandare la madre in ospedale. Quindi, alle 10:35, 17 ore dopo che il padre lasciò il suo appartamento, un dottore chiamò: Il loro padre, disse, era morto. In pochi minuti, Kam e Narinder erano al telefono con le loro tre sorelle. Ognuno cadde a terra quando sentirono la notizia.

Sarebbe difficile evocare una famiglia più unita dei Purewals. Quando si sono sposati per la prima volta, per risparmiare denaro per acquistare una casa, quattro delle cinque figlie hanno vissuto senza affitto nell’appartamento sopra i genitori nella casa che Paramjit e Gurmit hanno acquistato o in una di proprietà della porta accanto. Dishi, una maestra d’asilo, arrivava da Long Island ogni mattina nei giorni feriali e faceva colazione con i suoi genitori prima di andare al lavoro. Sua sorella Jazz lasciò lì i suoi figli prima di andare al lavoro. Nena le chiamava spesso alcune volte al giorno per fare il check-in.

Mentre i suoi genitori erano malati, Narinder e suo marito si prendevano cura di loro tutto il giorno, dando loro Tylenol, preparando loro la zuppa, prendendo la loro temperatura fluttuante ogni quattro ore, massaggiandosi i piedi per aiutarli a dormire. Le altre quattro figlie si sono auto-isolate nelle loro case: Jazz con il marito e i figli nel New Jersey. Dishi, Kam e Nena con le loro famiglie in varie parti di Long Island.

Quando Kam ha parlato con Nick, gli ha detto che la sua famiglia voleva un funerale a scrigno aperto, ma ha anche spiegato che sua madre era estremamente malata in ospedale. Stavano pregando che lei migliorasse e che potessero tenere il funerale una volta liberata. Sal acconsentì a eseguire una procedura di imbalsamazione più intensa per suo padre – andando in più arterie con fluido per imbalsamazione, piuttosto che solo uno – per preservare il corpo per le due o tre settimane che potrebbero essere necessarie prima che sua madre sia abbastanza in grado di partecipare. Nick ha anche detto a Kam che avrebbe fatto un’eccezione e avrebbe tenuto due visioni di un’ora: una per le figlie, la loro madre e tre dei suoceri, e una seconda, dopo un’ora di finestra per disinfettare la stanza, per i sette nipoti più grandi, dagli 8 ai 17 anni, e due dei loro padri.

Le figlie iniziarono a mettere insieme il funerale. Narinder, dopo aver trovato diversi negozi chiusi, ha scoperto un proprietario del negozio vicino che ha accettato di vendere i suoi cantieri di tessuto di seta bianca per realizzare il tradizionale pigiama kurta per l’abbigliamento da sepoltura di suo padre, aprendo la porta del negozio per consegnarglielo. E Jazz trovò un sarto nel New Jersey che cucì il vestito in due ore, donando la sua tassa a un tempio sikh locale. Nel mezzo della loro pianificazione, la loro madre, con enorme sollievo delle figlie, fu rilasciata dopo una settimana in ospedale, un po ‘di quel tempo su un ventilatore. Si trasferì con Dishi per riprendersi.

Normalmente, più di 50 parenti sarebbero arrivati ​​in aereo dall’Inghilterra e altrove per il funerale. I vicini sarebbero arrivati ​​insieme ai membri della comunità religiosa del padre. Invece, il 10 aprile, arrivarono le figlie, una ad una. Per la prima volta da quando il loro padre è morto due settimane prima e da quando la loro madre è arrivata vicino alla morte, le sorelle si sono viste. Non potevano baciare o abbracciare. Non potevano cadere l’uno nelle braccia dell’altro. Esprimevano i loro dolori a distanza, le loro parole smorzate dietro le maschere.

All’interno di una delle due grandi cappelle dei Fratelli Farenga c’erano 10 sedie, anziché le solite 70-80, sfalsate in tutta la stanza, distanti sei piedi, apparentemente imbarazzate e abbandonate. In genere Sal o Nick supervisionavano l’intero funerale, lasciando raramente. Ora, per la sicurezza del personale e delle famiglie, Kam, le sue sorelle e sua madre sono state lasciate sole.

All’inizio del funerale, un leader religioso sikh del tempio dei genitori lesse alcune preghiere da un angolo della stanza. Gurmit, indossando un copricapo ricamato bianco, pregò davanti al corpo di suo marito. Le loro figlie stavano in due file alla sua destra.

Ognuno si avvicinò alla bara e disse al padre quanto lo amavano e ammiravano la sua gentilezza. Hanno riverito il padre per aver creato una famiglia così forte e una vita ricca senza difficoltà. Dopo essere emigrato a New York City, è diventato un meccanico per la compagnia di biscotti Stella D’oro. A volte faceva un secondo lavoro in un ristorante e invece di andare a casa, dormiva su una panchina del parco per risparmiare denaro durante il tragitto. Insieme a Gurmit, che durante il giorno puliva le case e cucinava al White Castle di notte, aveva risparmiato e risparmiato abbastanza per acquistare due proprietà e mandare ciascuna delle loro figlie al college.

Gurmit andò alla bara e allungò la mano guantata e toccò la fronte del marito, gli augurò addio e gli posò la testa in vita. Ogni figlia prese una rosa bianca da una sedia su cui stava una foto dei loro genitori quando si erano sposati per la prima volta e posarono i fiori sul suo corpo. Jazz sollevò la maschera N-95 e gli baciò la guancia. Kam mise la faccia sul petto di suo padre e mise un biglietto nella sua bara. “Non so come farò questa vita senza di te”, aveva scritto. “Non importava cosa stavo facendo. È sempre stato bello sapere che eri vicino e che potevo chiamarti e dirti cosa c’era nel mio cuore. ”

Se non fosse stato per la pandemia, la famiglia avrebbe tenuto una cerimonia in un crematorio. Da bambino più grande, Kam avrebbe camminato fino alla storta e premuto il pulsante per avviare il processo di incenerimento, che ricorda la secolare tradizione dei piroscafi funebri in India. Invece, dopo il funerale, le suore salirono in auto separate per dirigersi verso le loro case separate, per piangere.

Intorno a mezzogiorno quattro giorni dopo, Nick scrisse a Kam che aveva lasciato la casa del funerale con il corpo di suo padre e stava andando al crematorio del cimitero di Ferncliff ad Hartsdale, New York, meno di mezz’ora a nord. Kam gli ha chiesto di scriverle di nuovo quando è arrivato. Alzò lo sguardo su un’immagine di Ferncliff per immaginare dove fosse diretto il corpo di suo padre e pregò che i crematori fossero gentili con la bara e con lui. Aveva già scritto un collegamento con le sue sorelle e sua madre: una preghiera meditativa sikh che suo padre amava. Mentre Nick guidava sulla Bronx River Parkway con il padre di Kam nel retro del suo carro funebre, in un appartamento nel Bronx, in una casa nel New Jersey e in tre diverse case a Long Island, le sei donne che amavano di più Paramjit Singh Purewal pregavano per lui.

Dopo 20 minuti, Kam ha ricevuto un messaggio: “È qui”, ha scritto Nick.

Kam ha scritto a tutta la sua famiglia. “È fatta.”

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