Thursday, October 22, 2020
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Il leggendario cacciatore di virus sopravvissuto a COVID-19

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“Questa è la rivincita del virus”, ha dichiarato Peter Piot, direttore della London School of Hygiene and Tropical Medicine. “Ho reso la vita impossibile per loro. Ora stanno cercando di sconfiggermi. “

Piot, 71 anni, è una leggenda nella lotta contro Ebola e AIDS. Ma COVID-19 lo ha quasi ucciso.

“Una settimana fa, non avrei potuto fare questa intervista”, ha detto in una recente conversazione su Skype dalla sua sala da pranzo a Londra, con un dipinto di ninfee alle sue spalle. “Avevo ancora difficoltà a respirare dopo 10 minuti.”

Col senno di poi, mentre ricordava tristemente di essere stato ucciso da un virus dopo aver trascorso tutta la sua vita da cacciatore di virus, Piot disse di aver giudicato male la sua preda ed era diventato vittima.

“L’ho sottovalutato, sottovalutato la velocità con cui si sarebbe diffuso”, ha detto. “Il mio errore è stato pensare che fosse come il SRAG, che aveva una portata piuttosto limitata. O che era come l’influenza. Ma non è nessuno dei due. “

Nel 1976, come studente laureato in virologia presso l’Istituto di medicina tropicale di Anversa, in Belgio, si formò Piot parte di un team internazionale indagando su una misteriosa febbre emorragica virale a Yambuku, nello Zaire, in quella che oggi è la Repubblica Democratica del Congo.

Per evitare la stigmatizzazione di quella città, i membri del team lo chiamarono “virus Ebola” a causa di un fiume vicino.

Anni dopo, negli anni ’80, fu uno degli scienziati per dimostrare che la malattia degenerativa conosciuta come “magra” in Africa era causata dallo stesso virus che stava uccidendo giovani omosessuali in altre parti del mondo.

Dal 1991 al 1994 ha presieduto la International AIDS Society e in seguito è diventato il primo direttore di UNAIDS, il programma delle Nazioni Unite per la lotta contro l’HIV.

“Abbiamo iniziato a vietare le strette di mano sul nostro comportamento”, ha detto. “Usciamo per mangiare perché ci piace il buon cibo, ma abbiamo iniziato a dare il” gomito dell’Ebola “quando ci salutammo.”

Il numero 79 era: “Dovrei essere preoccupato per ottenere COVID-19? Sei preoccupato, Peter?

Ha consigliato: “Farei tutto il possibile per evitare di essere infetto, dal momento che non sappiamo come si comporterà in ogni individuo”.

Sulla via del ritorno a Londra, Piot ha chiacchierato con un pubblico tra le 30 e le 250 persone, ha partecipato a una festa di compleanno con altre 50 persone e ha cenato e bevuto qualche drink in cinque ristoranti a Londra o Cambridge.

“Me modus operandi al solito “, ha detto. Oltre a evitare le strette di mano, non prese particolari precauzioni. “Davvero non so dove sono stato infettato.”

Sebbene ci fossero molti casi confermati, il Regno Unito non decretò ufficialmente la quarantena fino a quando 23 marzo, quando 335 morti confermati. Piot e sua moglie, al contrario, hanno iniziato a lavorare da casa il 16 marzo.

La notte del 19 marzo, Piot iniziò a sviluppare febbre e mal di testa.

“Il mio pensiero immediato è stato: ‘Spero non sia COVID.'”

Ogni giorno si sentiva più stanco e la sua febbre si aggirava intorno ai 38 gradi Celsius.

“Mi ha colpito come un autobus”, ha detto. “Estremo esaurimento, come se ogni cellula del tuo corpo fosse stanca. E il mio cuoio capelluto era molto sensibile, mi faceva male se Heidi lo toccava. Questo è un sintomo neurologico “.

È stata una nuova sensazione. Nonostante tutto il tempo che ha trascorso in climi pieni di zanzare, “Non sono mai stato seriamente malato in vita mia”, ha detto. È un corridore regolare e apparentemente sano, quindi ha scherzato: “Questa è la prima volta nella mia vita adulta che non bevo vino da un mese”.

Larson, d’altra parte, è sopravvissuto a una serie di malattie tropicali durante i suoi viaggi: malaria cerebrale, epatite E, tifo e dengue.

“Conoscevo buona parte dei sintomi che sentiva Peter: come tieni la testa quando ti fa male, come ti esaurisci quando ti muovi nella stanza. Quindi, se avesse chiesto dell’acqua o qualcosa del genere, avrebbe fermato quello che stava facendo e glielo avrebbe dato immediatamente. Il tempo è un’esperienza diversa quando non stai bene, ogni minuto conta “.

All’epoca era quasi impossibile ottenere un test diagnostico per il coronavirus. I pochi kit disponibili erano riservati agli ospedali.

Il 26 marzo, Piot ha finalmente ottenuto un test diagnostico attraverso un medico privato. È risultato positivo e la sua febbre ha continuato a salire.

Il 31 marzo, la febbre ha raggiunto i 40 gradi Celsius e ha iniziato a sentirsi confuso. Piot e sua moglie andarono al pronto soccorso del Royal London Hospital.

Sebbene non avesse difficoltà a respirare, la sua saturazione di ossigeno era solo dell’84 percento, un livello pericolosamente basso. Una radiografia ha rivelato fluidi in entrambi i polmoni, uno schema che indicava una polmonite batterica.

I suoi esami del sangue “hanno dato risultati molto negativi”, ha detto. I suoi livelli di proteina C-reattiva, che indicano un’infiammazione, e i livelli di D-dimero, che indicano la formazione di coaguli di sangue, erano molto alti.

“Sono passato immediatamente dall’essere un medico a un paziente”, ha detto. Gli hanno messo ossigeno e l’hanno mandato di sopra su una barella.

“Fu allora che avevo davvero paura”, ha detto Larson. Le avevano permesso di accompagnarlo mentre lo esaminavano, ma non le permettevano di salire con lui.

In genere, gli ospedali del National Health Service (NHS) del Regno Unito “sono affollati come gli autobus in India”, ha detto Larson. “Ma avevano una campagna che diceva: ‘Non venire negli ospedali a meno che tu non sia negli ultimi’, quindi era quasi vuoto.”

Larson ha continuato: “Ma quando ho visto Peter passare attraverso le doppie porte su una barella, ho avuto la stessa sensazione che vivevano le famiglie colpite dall’Ebola che abbiamo incontrato in Sierra Leone. Si stavano nascondendo dai loro parenti perché, una volta saputi che sarebbe stata l’ultima volta che li avrebbero visti, non volevano separarsi emotivamente da loro ”.

All’inizio, disse Piot, era così esausto da sentirsi svogliato. Ha richiesto una camera singola, ma è stato informato che erano riservati a persone che non si erano dimostrate positive, per la sua protezione. Lo misero in una stanza di 6 metri per 6, con un solo bagno, insieme ad altri tre uomini.

“Il SSN è noto come il grande equalizzatore”, ha detto. “Il cibo era purea di salsiccia, orrendo.”

Larson tornò a casa quella sera e poi sentito la notizia che la dott.ssa Gita Ramjee, rinomata ricercatrice sudafricana per l’AIDS, era appena morta per COVID-19. Ramjee era un insegnante onorario alla scuola di Piot e aveva condotto un simposio lì prima di ammalarsi.

“Aveva la mia età e improvvisamente ho avuto la netta sensazione, ‘Questo potrebbe succedere a me'”, ha detto Larson.

Piot stava lottando con le sue stesse paure.

“Tutto quello che puoi fare è sdraiarti mentre pensi, ‘Spero di non peggiorare.’

Gli davano antibiotici per via endovenosa e ossigeno, e veniva svegliato ogni due ore per controllare la sua pressione sanguigna e altri segni vitali.

“Ero particolarmente nervoso per la possibilità di essere messo su un respiratore”, ha detto. “I respiratori possono salvare vite umane, ma possono anche fare molti danni. Quando sei in uno, le tue possibilità di sopravvivenza sono le stesse di quelle dell’Ebola, circa un terzo. “

Ogni giorno parlava con Larson o i suoi figli. È riuscito a guardare diversi episodi di una nuova serie della BBC su un detective siciliano, Ispettore Montalbano, che sua moglie aveva raccomandato.

“Se ciò fosse accaduto prima dei telefoni cellulari, potresti immaginare la solitudine?”, Ha detto. “È come essere in prigione. So di avere il privilegio, che non sarò rinchiuso qui 27 anni come Nelson Mandela. Ma il tuo mondo è ridotto alle cose essenziali. Tutto ciò a cui pensi è Cómo Come va il mio respiro? ‘”

Alla fine, ha detto Piot, la sua saturazione di ossigeno è salita al 92 percento. È stato rilasciato l’8 aprile.

“Volevano chiedermi un taxi, ma io dissi di no, che volevo respirare l’aria non inquinata di Londra.”

Quindi prese la metropolitana a casa.

“È stato uno shock, come la sindrome di Stoccolma”, ha detto della sua sopravvivenza. “Quando sono tornato a casa, francamente, ho iniziato a piangere. È stato molto emozionante “.

Tuttavia, il suo corpo non ha avuto a che fare con la malattia.

Prima che l’ospedale lo rilasciasse, si era rivelato negativo per il virus. Ma ora stava succedendo qualcos’altro: una reazione immunitaria ritardata.

“A poco a poco, ho iniziato ad avere difficoltà a respirare”, ha detto. “Viviamo in una vecchia casa georgiana con tre piani e ho avuto seri problemi ad arrivare ai piani superiori.”

Larson ha acquistato un pulsossimetro, un monitor posizionato sulla punta del dito e che misura i livelli di ossigeno nel sangue.

Larson recentemente è risultato positivo agli anticorpi anti-virus. La sua malattia era così lieve che non è sicura di quando abbia raggiunto il picco. Ha avuto due episodi di forti mal di testa, il primo a fine marzo e il secondo a metà aprile. La seconda volta aveva anche prurito e occhi rossi, che è un sintomo strano ma riconosciuto e può indicare che il l’infezione è stata fatta attraverso gli occhi.

Il 15 aprile, il cuore di Piot iniziò a battere ad un ritmo di 165 battiti al minuto. La percentuale di ossigeno nel suo sangue è tornata alla soglia degli anni ’80.

Lui e Larson andarono all’University College Hospital, dove fu eseguita una radiografia del torace.

Questa volta, invece di avere masse batteriche distintive su ciascun lato, “i miei polmoni erano pieni di infiltrazioni ed erano un vero casino”, ha detto. “Questo si chiama”polmonite organizzata‘”.

Le piccole sacche che crescono come grappoli d’uva su tutti i polmoni, spiegò, trasudavano proteine ​​di segnalazione: stava vivendo una “tempesta di citochine”. Ciò ha attirato voraci globuli bianchi negli spazi tra gli alveoli, minacciando di bloccare i percorsi che l’ossigeno normalmente porta ai suoi globuli rossi.

I suoi dottori pensarono di ricoverarlo, una decisione temuta da Piot.

“Mio nonno ha combattuto nelle trincee durante la prima guerra mondiale, in quei campi di papaveri nelle Fiandre”, ha detto Piot. “Ha detto che la parte peggiore era tornare a casa in congedo e poi ricordare a cosa doveva tornare.”

Ma ricoverarlo in ospedale e dargli ossigeno avrebbe potuto essere inefficace: i suoi polmoni erano “rigidi” e forse non sarebbero stati in grado di assorbirlo.

Invece, la dottoressa Joanna Porter, specializzata in polmonite complicata, la mise su uno steroide endovenoso per ridurre l’infiammazione, insieme a un anticoagulante per prevenire la formazione di coaguli di sangue dalla sua fibrillazione atriale.

La burocrazia del SSN nel Regno Unito ha impedito a Porter di parlare del trattamento di Piot, sebbene abbia dato il suo permesso. Piot rimane nelle sue cure. La scorsa settimana, una scansione PET, una TAC e una broncoscopia hanno rivelato che alcune aree dei suoi polmoni non si erano completamente ripristinate. Come un buon sostenitore dell’assistenza sanitaria universale, Piot ha aggiunto: “Di ‘al pubblico americano che tutti questi costosi esami sono gratuiti e vengono eseguiti dal SSN”.

Gli steroidi sembrano funzionare, ma prenderli troppo a lungo può avere effetti collaterali, tra cui atrofia muscolare, ossa deboli e diabete.

Probabilmente dovrai prendere fluidificanti del sangue per il resto della tua vita, disse Piot, e parti dei polmoni potrebbero essere lasciate con cicatrici permanenti.

“Ma puoi conviverci,” aggiunse, scrollando le spalle.

“Se ti dessi questa tempesta di citochine mentre sei gravemente malato, finiresti”, ha detto. “Ma avevo tre fasi: prima la febbre; quindi, mancanza di ossigeno, e ora la tempesta ”.

“La gente crede che con COVID-19, l’uno per cento muore e il resto abbia solo l’influenza. Non è così semplice, succedono molte cose tra i due estremi. “

I suoi medici non gli hanno permesso di tornare al lavoro, ha detto.

“L’intera giornata è: ‘Riposa! Riposa! Riposa!’ Questo non è il mio forte. Essere sotto pressione per andare a sedermi su una spiaggia è una punizione per me. “

“Ho affrontato la morte”, ha detto. “Nel 1976, quando abbiamo prelevato sangue dai pazienti, l’attrezzatura protettiva era ridicola. E sono fuggito da un incidente in elicottero. Ma questo era diverso. Penso che vedere la morte e sopravvivere faccia a faccia sia una cosa positiva: ti costringe a pensare a ciò che è essenziale, a chi è essenziale ”.

“Ora sono quello che chiamiamo flamenco ervaringsdeskundige, un “esperto di esperienza”. Qualcuno che fa parte di una commissione consultiva non perché ha studiato una malattia, ma perché l’ha sperimentata. Sono io. E ora sto pensando a cosa fare del resto della mia vita “.

Donald G. McNeil Jr. è un giornalista scientifico che copre epidemie e malattie nei paesi poveri del mondo. È entrato a far parte del Times nel 1976 e ha riferito di 60 paesi.

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