Sunday, October 25, 2020
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In un primo momento, l’energia rinnovabile è pronta a eclissare carbone negli Stati Uniti

WASHINGTON – Gli Stati Uniti sono sulla buona strada per produrre più elettricità quest’anno da fonti energetiche rinnovabili che dal carbone per la prima volta da record, nuovo proiezioni del governo mostrano, una trasformazione in parte guidata dalla pandemia di coronavirus, con profonde implicazioni nella lotta ai cambiamenti climatici.

È una pietra miliare che sembrava quasi impensabile un decennio fa, quando il carbone era così dominante che forniva quasi la metà dell’elettricità della nazione. E arriva nonostante la spinta triennale dell’amministrazione Trump a cercare di rilanciare l’industria in difficoltà indebolendo le norme sull’inquinamento delle centrali elettriche a carbone.

Ora l’epidemia di coronavirus sta spingendo i produttori di carbone nella loro crisi più profonda.

Poiché le fabbriche, i rivenditori, i ristoranti e gli edifici per uffici hanno chiuso a livello nazionale per rallentare la diffusione del coronavirus, la domanda di elettricità è fortemente diminuita. E poiché le centrali a carbone spesso costano di più per funzionare rispetto alle centrali a gas o alle energie rinnovabili, molte aziende di servizi energetici stanno tagliando prima il carbone in risposta.

Il ultimo rapporto dalla Energy Information Administration stima che il consumo totale di carbone dell’America diminuirà di quasi un quarto quest’anno e si prevede che le centrali a carbone forniranno solo il 19 percento dell’elettricità della nazione, scendendo per la prima volta al di sotto sia del nucleare che dell’energia rinnovabile, un categoria che comprende eoliche, solari, dighe idroelettriche, geotermia e biomassa.

Gli impianti di gas naturale, che forniscono il 38 percento della potenza nazionale, dovrebbero mantenere stabile la loro produzione grazie ai bassi prezzi del carburante.

Il declino del carbone ha importanti conseguenze per i cambiamenti climatici.

Il carbone è il più sporco di tutti i combustibili fossili e il suo declino ha già contribuito a ridurre le emissioni di anidride carbonica degli Stati Uniti del 15% dal 2005. Quest’anno l’agenzia si aspetta che le emissioni americane diminuiranno di un altro 11 percento, il calo maggiore da almeno 70 anni. Mentre la pandemia ha reso incerte queste proiezioni, si prevede che il declino arriverà in parte perché gli americani non guidano tanto, ma principalmente perché le centrali a carbone funzionano meno spesso.

Anche se il carbone riuscirà a battere le aspettative e il rimbalzo entro la fine dell’anno, gli esperti affermano che è improbabile che il drammatico cambiamento nel sistema elettrico della nazione sia solo un passo indietro.

I servizi pubblici e le grandi aziende tecnologiche, i principali consumatori di energia elettrica, si rivolgono sempre più alle centrali eoliche e solari per la loro energia, sia perché le energie rinnovabili diventano sempre più economiche man mano che la tecnologia migliora, ma anche a causa delle preoccupazioni sull’inquinamento atmosferico e sui cambiamenti climatici. Grandi compagnie elettriche, tra cui Duke Energy nel sud-est e Xcel Energy nel Midwest, stanno pianificando di ritirare almeno quattro dozzine di grandi centrali a carbone entro il 2025, e nessuna utility sta pianificando di costruire un nuovo impianto di carbone.

“La griglia sta cambiando molto più velocemente di quanto ci si aspettasse”, ha affermato Daniel Cohan, professore associato di ingegneria civile e ambientale presso la Rice University. “Un decennio fa, stavo insegnando ai miei studenti che il carbone era la fonte del” carico di base “che corre continuamente, e il solare era qualcosa in cui si poteva spruzzare se si voleva pagare di più. Ora il carbone è stato spinto ai margini ed è il vento e il solare che sono le opzioni più economiche “.

Allo stesso tempo, le società elettriche erano preoccupate che l’uso di più di una piccola frazione di vento e solare avrebbe reso difficile mantenere accese le luci della nazione, dal momento che il sole non splende sempre e il vento non soffia sempre. Ma da allora, i servizi pubblici hanno scoperto modi per affrontare questo problema utilizzando tecnologie come gli impianti a gas naturale che possono essere rapidamente attivate per soddisfare picchi di domanda, previsioni meteorologiche migliori e, sempre più, vasti progetti di stoccaggio della batteria come quelli previsti in Nevada e California.

L’Energy Information Administration prevede che la produzione di energia eolica e solare aumenterà quest’anno, anche se è probabile che l’epidemia di Covid-19 metta in pausa molti progetti poiché le catene di approvvigionamento sono interrotte. Ad esempio, Pacificorp, una delle principali utility nel nord-ovest, ha dichiarato di dover affrontare sfide per completare un grande parco eolico da 503 megawatt in costruzione nel Wyoming, anche se un portavoce ha affermato che la società stava cercando di trovare “soluzioni creative” per soddisfare un Scadenza novembre.

Gli analisti hanno affermato che il prossimo anno il carbone potrebbe vedere un moderato rimbalzo se i prezzi del gas naturale salissero dai minimi attuali. Tuttavia, anche in quello scenario, l’E.I.A. attualmente non vede sorpassare il carbone nelle energie rinnovabili.

Per ora, spesso è più economico per molte utility generare elettricità dal gas naturale rispetto al carbone a causa di un eccesso di gas a livello nazionale, grazie in parte a un inverno caldo che ha ridotto la domanda di riscaldamento a gas, combinato con il boom della fratturazione idraulica. In luoghi come il Texas, il gas naturale è spesso un prodotto secondario abbondante prodotto da trapani che usano il fracking per estrarre petrolio greggio.

Più recentemente, tuttavia, il coronavirus ha causato il crollo dei prezzi del petrolio in tutto il mondo. Molti trapani per olio sono ora costretti a chiudere i loro pozzi, il che potrebbe significare meno gas naturale il prossimo anno e prezzi del gas potenzialmente più alti, aiutando il recupero del carbone.

L’esempio più recente: questo mese Great River Energy, una cooperativa con sede nel Minnesota, detto che previsto per chiudere la sua gigantesca Coal Creek Station, una centrale a carbone da 1,1 gigawatt nel Nord Dakota, entro il 2022. Mentre un funzionario di pubblica utilità attribuiva la decisione a tendenze economiche a lungo termine, non alla pandemia, la chiusura è notevole per ciò che la sostituirà: l’utilità prevede di aggiungere 1,1 gigawatt di nuova capacità eolica, una piccola quantità di gas e una batteria unica nel suo genere che può immagazzinare energia eolica per lunghi periodi.

L’industria carboniera, da parte sua, afferma che molti di questi pensionamenti potrebbero rivelarsi miopi. Michelle Bloodworth, amministratore delegato di America’s Power, un gruppo commerciale dell’industria, ha sostenuto che le centrali a carbone sono rimaste un pilastro fondamentale del mix di elettricità della nazione e una preziosa copertura nel caso in cui i prezzi del gas naturale aumentassero, come hanno fatto in passato durante un inverno particolarmente rigido tempeste quando la domanda di riscaldamento a gas può aumentare.

“La flotta di carbone non è morta”, ha detto la signora Bloodworth. “C’è ancora una quantità significativa di carbone che sarà necessaria in futuro per assicurarsi che non rischiamo e minacciamo l’affidabilità della rete”.

Mentre il presidente Trump è entrato in carica promettendo di salvare l’industria carboniera e di rilanciare i lavori minerari, finora non è stato in grado di farlo. La sua spinta a rilassare le costose regole di inquinamento dell’aria sulle centrali a carbone non ha fermato la chiusura delle centrali. E diversi piani dell’amministrazione per sovvenzionare indirettamente le centrali a carbone, sulla base del fatto che possono migliorare l’affidabilità della rete, non sono andati da nessuna parte.

Gli Stati Uniti non sono ancora arrivati ​​al punto in Gran Bretagna, che ora dura settimane alla volta senza usare alcuna energia a carbone. Ma alcune parti degli Stati Uniti hanno ora un’anteprima della vita in cui il carbone è in declino e le energie rinnovabili sono in forte aumento.

“In alcune parti del paese, in alcuni giorni stiamo assistendo a un aumento della penetrazione rinnovabile del 60 o 70%”, ha dichiarato Nat Kreamer, amministratore delegato di Advanced Energy Economy, un gruppo di imprese di energia pulita, “e nessuno urla che non posso farlo. “

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