Tuesday, September 22, 2020
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Missive dei miei amici bloccati, dalla Siberia a Samarcanda

In una giornata piovosa di novembre ho lasciato cadere una cartolina nella fessura “internazionale” fuori dall’ufficio postale di Greymouth, una tranquilla cittadina sulla costa occidentale dell’isola meridionale della Nuova Zelanda. È stata forse la più ambiziosa delle 145 cartoline che ho inviato nel 2019, non per il suo contenuto, ma per il modo in cui avrebbe testato il sistema postale globale.

È stato indirizzato a Sergey Yeremeev, che vive sulla cima di una collina vicino a una chiesa blu e bianca sull’isola di Olkhon, un frammento di terra nel lago Baikal nella regione siberiana della Russia. Mentre tornavo alla mia auto a noleggio, non mi chiedevo quando sarebbe arrivata, ma se mai lo sarebbe stata, o se sarebbe stata dimenticata in una pila polverosa in una stazione di ritrasmissione della posta da qualche parte lungo la strada.

Il 10 marzo, tre mesi e mezzo dopo l’invio della cartolina e due mesi e mezzo dopo il ritorno a New York da durante il mio viaggio di un anno in giro per il mondo come 52 Places Traveller, ho ricevuto un messaggio WhatsApp da Sergey: una foto della cartolina su una scrivania nella foresteria dove avevo soggiornato ad ottobre. Mandò anche altre immagini: primi piani delle spesse e lunghe crepe sulla superficie ghiacciata del Lago Baikal; un video di lui, con i capelli selvaggi e la barba, immerso in una vasca di metallo di acqua fredda, neve sul terreno intorno a lui, come parte del festival dell’Epifania, quando i cristiani ortodossi russi celebrano il battesimo di Gesù Cristo. Tra le schiacciate, urlò, rabbrividì e fece il segno della croce.

A quel punto, gran parte di quello che era stato un anno surreale, epocale ed estenuante si era ritirato nella foschia della memoria. Giorni dopo aver ricevuto i suoi messaggi, io, come molti newyorkesi, ho iniziato a isolarmi da casa mentre Covid-19 si diffondeva attraverso lo stato e il paese. Ha reso quei ricordi più simili ai sogni.

Quando ho sentito di nuovo Sergey due settimane dopo, la situazione era peggiorata. La stagione turistica invernale, quando i viaggiatori venivano sul Lago Baikal per cavalcare ATV sul ghiaccio, era finita ed era stata una lotta per le molte persone che dipendono dal turismo: la maggior parte dei turisti internazionali di solito viene dalla Cina, che era stata bloccata per mesi.

Dei 51 luoghi che ho visitato l’anno scorso (non sono mai arrivato al 52 °, in Iran, per motivi di sicurezza), l’isola di Olkhon si è sentita la più lontana, un luogo in cui la luce filtrava attraverso il cielo come se il sole stesse esaurendo il carburante, gettare tutto nella luce del fuoco attraverso una porta socchiusa. Eppure il virus si era ancora fatto strada lì, mi ha detto Sergey, con sette casi confermati in una popolazione di 1.500 persone. Le scuole avevano chiuso e il prezzo delle verdure stava salendo.

“Abbiamo il vantaggio di andare in giro perché non ci sono molte persone nel quartiere”, ha scritto.

“Ti auguro una quarantena creativa e illuminante”, ha scritto Sergey come segno di approvazione.

Guardai il mio telefono e mi ritrovai a sorridere, pensando a tarda notte a parlare con Sergey, il vento siberiano che scuoteva le finestre. A volte chiudeva gli occhi mentre parlava, cercando ogni parola con intensa concentrazione. Mi chiedevo se, ogni domenica, suonasse ancora le campane fuori dalla chiesa di cui si occupa nonostante gli ordini di rimanere a casa. Mi chiedevo se i pali di legno sparsi per l’isola, totem della religione indigena Buryat, fossero ancora più coperti da nastri colorati di preghiera durante questo periodo di disperazione globale.

Sostenuto dalla mia conversazione con Sergey, ho iniziato a contattare altri che mi avevano accolto durante il mio anno di viaggio quando mi sono presentato alle loro città, da solo e perso. Dall’interno del mio appartamento, all’improvviso si trovarono altrettanto vicini – e altrettanto lontani – dei miei amici in fondo alla strada a New York.

Durante il mio anno di viaggio, sradicato dagli amici e dalla famiglia di casa, ho trovato un senso di comunità negli sconosciuti diventati amici. Quando ripenso ai luoghi che ho visitato, è raro che la mia prima immagine sia di un punto di riferimento, una cascata o un ristorante. Sono le persone a venire in mente per prime ed è quelle persone per cui sono molto grato.

Ho cercato pagine di appunti scarabocchiati e ho iniziato a contattare, tramite e-mail, WhatsApp e Instagram. Ho chiesto loro delle varianti di “How are you?”, Un piacere che ha assunto una nuova gravitas in tutto il mondo. Le risposte hanno invaso.

“Un giorno, gli autobus hanno appena smesso di arrivare”, ha detto.

Però ha trovato un lato positivo: una nuova aggiunta alla sua famiglia di tre persone. Solo due giorni prima che il governo panamense annunciasse un blocco a livello nazionale, uno scoiattolo nero e trasandato cadde da un albero e nel fiume di fronte alla loro casa. Carolina e sua figlia hanno curato l’animale in salute. Da allora non ha lasciato la loro parte.

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