Wednesday, November 25, 2020
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Quando le piante di imballaggio della carne riaprono, i dati sulla malattia dei lavoratori rimangono inafferrabili

Lo stabilimento Smithfield Foods di Tar Heel, N.C., è uno dei più grandi impianti di lavorazione del maiale al mondo, impiegando circa 4.500 persone e macellando all’incirca circa 30.000 suini al giorno.

E come più di 100 altre piante di carne negli Stati Uniti, la struttura ha visto un numero considerevole di casi di coronavirus. Ma il numero esatto di lavoratori in Tar Heel che sono risultati positivi è la supposizione di chiunque.

Smithfield non forniva alcun dato quando gli veniva chiesto del numero di malattie nella pianta. Né avrebbero dichiarato i funzionari sanitari locali o locali.

“C’è stato uno stigma associato al virus”, ha detto Teresa Duncan, direttore del dipartimento sanitario della contea di Bladen, dove si trova la pianta. “Quindi stiamo cercando di proteggere la privacy”.

Insieme alle case di cura e alle carceri, le strutture per il confezionamento delle carni hanno dimostrato di essere luoghi in cui il virus si diffonde rapidamente. Ma poiché decine di piante chiuse a causa di epidemie iniziano a riaprire, la riluttanza delle aziende di carne a rivelare conteggi dettagliati dei casi rende difficile dire se il contagio è contenuto o se stanno emergendo nuovi casi anche con nuove misure di sicurezza in atto. I centri per il controllo e la prevenzione delle malattie disse alla fine del mese scorso c’erano quasi 5.000 addetti al confezionamento di carne infettati dal virus. Ma il gruppo no profit Rete di segnalazione alimentare e ambientale stimato la scorsa settimana che il numero è salito a oltre 17.000. Ci sono state 66 morti per il confezionamento di carne, ha detto il gruppo.

E i focolai possono essere ancora più estesi.

Per settimane, i funzionari locali hanno ricevuto segnali contrastanti dai leader statali e dalle aziende di confezionamento della carne su quante informazioni rilasciare, secondo le e-mail interne delle agenzie sanitarie del governo ottenute attraverso richieste di registri pubblici da parte del Brown Institute for Media Innovation della Columbia University e fornite al New York Times. I messaggi contrastanti hanno lasciato molti lavoratori e le loro comunità al buio circa l’estensione della diffusione in alcune parti dello Iowa, del Nebraska e del Colorado.

Le e-mail rivelano anche la deferenza che alcuni funzionari della contea hanno dimostrato nei confronti delle gigantesche compagnie di confezionamento della carne e quanto poco potere hanno nel spingere le compagnie a bloccare le epidemie.

“Le cattive notizie si diffondono molto più velocemente della verità”, ha detto un funzionario della sanità della contea in Colorado di un focolaio in una fabbrica di Cargill, secondo le note di una teleconferenza del mese scorso. “A questo punto, non stiamo facendo nulla per metterli in cattiva luce. Non li lancerà alla stampa. “

Le domande sulla trasparenza dei governi e delle aziende sul coronavirus vanno ben oltre l’imballaggio della carne. I funzionari cinesi sono stati ampiamente criticati per non aver rivelato completamente l’estensione della diffusione del virus all’interno dei loro confini. E negli Stati Uniti, il presidente Trump ha messo in dubbio il bilancio ufficiale delle vittime del coronavirus, suggerendo che il numero potrebbe essere gonfiato anche se esperti di statistica e statistici affermano che è più probabile che sia vero il contrario.

Nella Carolina del Nord, lavoratori e sostenitori della comunità nell’area di Tar Heel iniziato per dare l’allarme ad aprile, poiché i notiziari locali hanno riportato una serie di infezioni legate allo stabilimento di Smithfield.

Nella vicina contea di Robeson, 59 residenti che lavorano presso la struttura di Tar Heel sono stati infettati, su un totale di 669 casi nella comunità, secondo Melissa Packer, l’assistente direttore sanitario della contea.

Ma come il resto del pubblico, la signora Packer non conosce la portata dell’epidemia nella pianta.

Nelle conversazioni con i funzionari statali di questo mese, la Sig.ra Packer ha affermato che un certo numero di direttori sanitari della contea hanno chiesto che i numeri specifici delle piante rimangano privati. Uno dei motivi, ha affermato, è che i funzionari locali hanno voluto evitare di antagonizzare i confezionatori di carne mentre lavoravano al loro fianco per ridurre gli scoppi.

“Molte delle preoccupazioni riguardavano le relazioni fratturate”, ha affermato la Packer. “Alcuni direttori sanitari locali delle contee in cui sono presenti impianti di lavorazione hanno espresso alcune preoccupazioni su come ciò possa avere un impatto negativo sul rapporto che hanno instaurato con il management delle aziende”.

Una portavoce del dipartimento sanitario della Carolina del Nord, Amy Ellis, ha rifiutato di rivelare i dati specifici delle piante. Ha detto che lo stato ha registrato un totale di 1.952 casi tra le piante di carne in 17 contee.

Smithfield ha affermato che ha continuato a “riferire tutti i casi Covid-19 a funzionari sanitari statali e locali, nonché al C.D.C.” e stava lavorando per fornire test gratuiti a tutti i suoi dipendenti.

Questo mese, il governatore Pete Ricketts del Nebraska ha annunciato che lo stato non rivelare il numero di casi di coronavirus in specifiche piante di carne senza il consenso delle aziende. Lo stato sta rilasciando numeri aggregati di casi nel settore della lavorazione della carne, ha detto il portavoce del governatore. Alcuni dei grandi confezionatori di carne del Nebraska hanno anche iniziato a rivelare meno ai numeri dei casi ai propri dipendenti.

Eric Reeder, un presidente del sindacato locale che rappresenta i lavoratori in 14 stabilimenti intorno al Nebraska, ha affermato che maggiore è l’epidemia, meno trasparenti alcune società sono diventate circa il numero dei casi.

“Quando un impianto colpisce diverse centinaia di casi, diventano più serrati e questo rende difficile per i lavoratori proteggere se stessi e le loro famiglie”, ha dichiarato Reeder, presidente del sindacato United Food & Commercial Workers 293.

Quei problemi di trasparenza erano in mostra il mese scorso quando Teresa Anderson, la direttrice del dipartimento sanitario del distretto centrale di Grand Island, nel Neb., Ha riferito al trasformatore di carni JBS di aver pianificato di condurre test sul coronavirus in un parco vicino all’impianto dell’azienda, che impiega 3.700 persone.

JBS voleva essere certo che i risultati dei test non sarebbero stati resi pubblici.

“Comprendiamo che chiederai e registrerai il datore di lavoro”, Nicholas White, un funzionario responsabile della conformità alla JBS, ha scritto in una e-mail alla sig.ra Anderson il 15 aprile. “Ma ti chiediamo di non divulgare tali informazioni come parte di divulgazione pubblica dei risultati dei test. “

Sei giorni dopo, però, la signora Anderson annunciato che più di 200 persone collegate alla pianta della Grand Island erano infette. Al 5 maggio, almeno 328 dipendenti erano risultati positivi, secondo le e-mail di Grand Island, alcune delle quali erano precedentemente segnalato da ProPublica.

Un portavoce di JBS, Cameron Bruett, ha dichiarato che la società non ha voluto pubblicizzare il numero di casi positivi nell’impianto perché sono stati condotti pochi test nell’area più ampia. Il rilascio dei dati, ha affermato, “distorcerebbe il ruolo di qualsiasi azienda nella diffusione della comunità”.

La lotta sul fatto che le piante debbano testare i lavoratori si è protratta per mesi in alcuni stati, creando ritardi critici nell’isolare i lavoratori infetti. Le autorità sanitarie locali ammettono che i dipendenti asintomatici continuano a lavorare con il virus, alimentando la diffusione.

Recentemente, il 14 maggio, i funzionari sanitari della contea di Wyandotte, nel Canada, hanno avvertito che il virus continuava a diffondersi all’interno di una pianta nazionale di manzo.

“L’epidemia dura da un mese”, ha detto un’epidemiologa della contea in un’e-mail ai suoi colleghi.

“Dovremmo irrompere, mostrare i nostri badge e testare tutti?” suggerì un collega. “Ah!”

Un portavoce della National Beef ha dichiarato che la compagnia sta seguendo le linee guida sanitarie della contea.

Anche quando vengono divulgati i numeri dei casi, molti dipartimenti sanitari dichiarano di avere poca autorità per agire sulle piante di carne.

Il mese scorso, un lavoratore in una fabbrica di carne di maiale Triumph Foods a St. Joseph, Mo., ha inviato un’e-mail alla città dicendo che almeno due impiegati erano infetti e che il 90 percento del personale lavorava ancora “a meno di un metro di distanza” l’uno dall’altro.

“I lavoratori hanno paura”, ha detto l’impiegato. “Il governo può intervenire in materia di protezione dei lavoratori e della città?”

Un funzionario della sanità ha scritto il 21 aprile, affermando che la città aveva “un’autorità limitata” nel chiudere un’attività e ha suggerito che i lavoratori si coprissero il naso e la bocca e usassero un disinfettante per le mani.

Da allora, Triumph ha fornito ai lavoratori maschere, tra le altre misure di protezione, secondo il sito Web dell’azienda. Ma a quel tempo, il lavoratore dell’impianto non era confortato dalle assicurazioni della città.

“Mi stai dicendo che non importa che due lavoratori siano infetti”, ha scritto. “Perché la pianta vale più della salute dei lavoratori?”

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